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LastUpDate: May 9, 2019
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Hakata Culture vol.147


Sailor Uniforms and the Maypole Dance

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Until not very long ago, almost all Japanese schoolgirls wore sailor fuku, or uniforms modeled after sailor suits. But did you know that these uniforms are thought to have originated in Fukuoka? The sailor fuku uniform was introduced by Fukuoka Jo Gakuin in 1921. The winter version featured a navy uniform with a burgundy scarf, while the summer version featured a blue uniform with white stripes, and this style has remained more or less unchanged to the present day.


Back then, girls used to wear kimono to school, but this proved inconvenient when they had to play sports. So, the principal at that time, Elizabeth Lee, came up with a more comfortable uniform based on the school uniforms she used to wear herself. In that day, it was hard to source the materials needed in Japan, so Ms. Lee ordered 150 students’ worth of cloth and made-to-order shoes from London. The original design was soon popular throughout the city.


Ms. Lee also started one of Fukuoka Jo Gakuin’s well-known events: the Maypole Dance, which is held every year on May 18, the anniversary of the school’s founding. In fact, this event is older than the sailor fuku uniform, dating back to 1916.


The Maypole Dance is an ancient fertility rite that has been celebrated in European countries for centuries. At Fukuoka Jo Gakuin, students dance around the pole while twining red and white ribbons together. This is also the day when students can switch to wearing their summer uniforms, so it doubles as a sign that summer is near.


The event also features a May Queen decked out in a pure white dress. Nowadays, the May Queen is selected from among the ranks of second-year junior high school students, but in the early days, the student with the best behavior and highest grades was chosen to serve as May Queen. Back then, the May Queen wore a black patterned kimono and sat on a Japanese cushion.



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セーラー服とメイポールダンス

一昔前まで、日本の女子学生の制服はほとんどがセーラー服でした。水夫の服によく似たこの制服は、福岡が発祥地だといわれています。1921年に、「ミッション」の愛称で知られる福岡女学院が制服として採用しました。冬は紺色の服にえんじ色のスカーフ、夏はブルーの服に白いストライプ。最初に制服が生まれたときのスタイルを、基本的に現在も受け継いでいます。


当時の女子学生は着物で学校へ通っていましたが、これではスポーツをするのも不便です。そこで校長のエリザベス・リーが、自分が着ていた服を参考にして、もっと動きやすい服装を考案したのがセーラー服でした。当時は制服の布地を手に入れるのも難しかったためロンドンから生徒150人分を取り寄せ、靴も特別にあつらえたものでした。斬新な制服はすぐに街中の評判になりました。


リー校長は福岡女学院の名物行事も生み出しています。毎年、創立記念日の5月18日に行われるメイポールダンスです。もともとメイポールダンスは、ヨーロッパ諸国に古くから伝わる自然の恵みに感謝する祭です。福岡女学院では生徒たちがポールの周囲で踊りながら、紅白の布を編んでいきます。この日から制服も夏服に衣替えするので、まさに初夏の訪れを告げる行事となっています。


メイポールダンスには純白のドレスを着た「メイクイーン」が参加します。現在のメイクイーンは、中学2年生全員の中から生徒たちの間で1人が選ばれます。メイポールダンスやメイクイーンの行事はセーラー服の誕生より古く、1916年から始まりました。初期のメイクイーンは最上級生で品行方正・学術優秀な者が選ばれ、黒紋付の和服を着て座布団の上に座っていたそうです。